Des chercheurs de luniversit Carnegie-Mellon, aux tats-Unis, et de Disney Research ont invent une interface de contrle acoustique pour remplacer certaines fonctions des crans tactiles des terminaux mobiles. Inspir des instruments de musique vent, le systme Acoustruments base de conduits en plastique souple relie le haut-parleur au microphone de lappareil. Le principe repose sur l'altration de frquences ultrasons inaudibles.
Le visage de cette poupe est en fait lcran dun smartphone reli au systme Acoustruments qui ragit aux contacts physiques.

Lingnierie issue de lobservation du vivant, ou biomimtisme, est une source dinspiration dune richesse inpuisable pour les chercheurs. Cependant, il arrive aussi que dautres voies plus surprenantes mnent des innovations. Cest le cas par exemple de la technologie Acoustruments, mise au point par une quipe runissant des chercheurs de luniversit Carnegie-Mellon (CMU), aux tats-Unis, et de Disney Research, laboratoire de la Walt Disney Company. Il sagit dune srie daccessoires trs simples qui permettent de contrler certaines fonctions dun terminal mobile sans toucher son cran. Le systme repose sur une interface de contrle acoustique qui peut prendre la forme dun interrupteur, dun bouton-poussoir, dun curseur, dune coque poursmartphone, etc. Lide est d'exploiter ce principe quand lutilisateur ne peut ou ne veut pas interagir avec lcran du mobile.Les chercheurs se sont inspirs des instruments de musique vent. Dans les fltes ou les trombones coulisse, par exemple, le son produit par le souffle du musicien est modul soit par lobstruction des trous avec les doigts, soit par le mouvement de la partie coulissante de linstrument. Le principe dAcoustruments est similaire. Des tubes en plastique relient le haut-parleur et le microphone du smartphone. Celui-ci met des frquences ultrasons inaudibles qui transitent par ce circuit. Le fait dappuyer sur ces tubes, den modifier la longueur, douvrir ou dobstruer un orifice va altrer le signal acoustique. Chaque action correspond une commande.
Le systme Acoustruments repose sur un circuit de tubes en plastique (sound pathway, en anglais sur l'image de droite) reliant le haut-parleur et le microphone du smartphone. Des frquences ultrasons circulent dans ces conduits. Toute intervention physique sur ce circuit altre ces frquences et peut tre associe une commande. Ici, le smartphone est branch une station daccueil munie dun interrupteur (rocker switch, en anglais sur l'image de droite) et dun bouton (pressure sensor) qui permettent de contrler la fonction alarme-rveil matin. Carnegie Mellon University

Aucune connexion lectrique

Lquipe lorigine du projet a test diffrentes interfaces : une coque de smartphone qui dtecte lorsquelle est tenue en main ou pose sur une surface plate ; une station daccueil qui active le rveil et permet de lallumer et de l'teindre au moyen dun bouton physique ; une poupe dont le visage arbore un cran et qui ragit lorsque lon touche son ventre. Rien de bien rvolutionnaire certes, mais lintrt de ce procd est quil nutilise pas de circuit lectrique ni deconnexion sans fil type Bluetooth ou de connexion par cble pour faire communiquer le mobile et le systme de contrle. Le principe pourrait permettre de crer des interfaces physiques pour toutes sortes dapplications et cela pour un cot trs faible.Lquipe de Carnegie Mellon et Disney Research explique que ces Acoustruments peuvent tre fabriqus laide dune imprimante 3D, en moulage par injection ou mme la main. Elle dit avoir valu leur efficacit et estim que les appareils rpondent avec une prcision de 99 % aux commandes quils reoivent. Les chercheurs pensent que leur innovation pourrait notamment tre utile aux casques de ralit virtuelle qui utilisent les smartphones comme systme daffichage (Samsung Gear VR, Google Carboard) et ont besoin de boutons de contrle physiques.