Il y a un demi-sicle, Gordon Moore, cofondateur d'Intel, avanait une thorie sur la constance de lvolution des semi-conducteurs qui allait donner naissance la fameuse loi de Moore . Cinquante ans plus tard, son auteur avoue ne pas savoir combien de temps encore celle-ci restera pertinente.
En 1965, Gordon Moore laborait sa thorie sur le taux de croissance des circuits intgrs qui allait donner naissance la fameuse loi portant son nom. Trois ans plus, il cofondait Intel avec Robert Noyce et Andrew Grove
Le 19 avril 1965, Gordon Moore, alors directeur du dpartement recherche et dveloppement de Fairchild Semiconductor, publiait un article dans la revueElectronics Magazine consacr au taux de croissance des circuits intgrs. En se basant sur ses observations, il prdit que le nombre de transistors par circuit de mme taille allait doubler, prix constants, tous les ans et ce pour les dix annes venir. J'essayais juste de dmontrer qu'il s'agissait de la direction gnrale dans laquelle allaient les semi-conducteurs, et que cela donnerait un avantage considrable en termes de cots, ce qui n'tait pas tout fait vrai l'poque [...] C'tait l mon vritable objectif : faire comprendre que nous avions devant nous une technologie qui rendrait l'lectronique bien plus conomique , explique Gordon Moore dans un entretien ralis loccasion de cet anniversaire et disponible sur Youtube. Je pensais seulement qu'il ne s'agissait que d'une tendance gnrale. Mais elle s'est avre bien plus prcise que ce que j'avais pu anticiper , ajoute lun des trois cofondateurs dIntel.En effet, une dcennie plus tard, ce qui ntait alors quune hypothse empirique se confirma. Gordon Moore rvisa son postulat et annona que le nombre de transistors dans unmicroprocesseur doublait tous les deux ans. On commenca alors parler de la loi de Moore qui nest pas une loi au sens strict du terme, vrifiable dun point de vue scientifique, mais plutt une thorie issue dune tendance. Intel nen fait dailleurs pas mystre : Plus quune vritable loi de la nature, la thorie de Moore devient un fil conducteur et une source dinspiration pour lensemble de lindustrie des semi-conducteurs qui se fait un devoir daller aussi vite que le rythme prdit . Par la suite, Intel a simplifi le concept et pos que la puissance des processeurs double tous les 18 mois.Par extrapolation, lindustrie high-tech a adapt ce principe de doublement pour en faire un mtre talon quelle napplique plus seulement aux semi-conducteursmais de manire gnrale aux performances de ses produits. D'un point de vue marketing, cette ide dune amlioration constante des capacits des appareils lectroniques sest peu peu impose dans lesprit des consommateurs et sert avantageusement le discours portant sur l'obsolescence programme.
Pour illustrer la dynamique que la loi de Moore a impulse lindustrie des semi-conducteurs, Intel samuse faire des comparaisons : Si un tlphone Android tait quip dune puce Intel base sur la technologie de 1971 [apparition du premier microprocesseur, NDLR], le microprocesseur lui seul ferait la taille dune place de stationnement automobile . Intel

Cinquante ans plus tard, o en est la loi de Moore ?

En 1971, le premier microprocesseur conu par Intel, le fameux 4004, comportait 2.300 transistors pour une frquence de 740 kHz. Il tait capable deffectuer 90.000 oprations la seconde. lpoque, prcise Intel, un transistor avait la mme taille que la gomme dun crayon. Aujourdhui, la dernire gnration de processeurs Core i5 grave en 14 nm intgre 1,3 milliard de transistors et est 3.500 fois plus performante. Pour pouvoir observer un transistor lil nu, le fondeur explique quil faudrait que la taille du processeur soit quivalente celle dune maison.Dans son dossier consacr lanniversaire de la loi de Moore, le gant nord-amricain samuse appliquer ses principes dautres domaines : Si lefficacit nergtique du carburant avait augment au mme rythme que la loi de Moore, une personne pourrait conduire sa vie entire avec un seul rservoir. Si le prix de limmobilier avait chut au mme taux que le cot des transistors, une personne pourrait sacheter une maison pour le prix dun bonbon .Reste que la miniaturisation extrme des composants lectroniques nest pas loin datteindre les limites physiques. Chercheurs et ingnieurs explorent dautres solutions techniques susceptibles de maintenir cette hausse constante des performances cot gal : architecture en trois dimensions,nanotubes de carbone, graphne, photonique, linformatique quantique La loi de Moore est aujourdhui toujours valide mais pour combien de temps encore ? Son auteur lui-mme avoue ne pas le savoir. C'est une technologie bien plus ouverte que ce que j'aurais pu imaginer en 1965 ou en 1975 et il n'est pas facile de savoir quand sa progression sachvera.